Photos by Elspeth Mathau, Aug-Sept 2020

La otra pandemia de California

Tuvimos advertencias de evacuación de incendios forestales cuando era niña, pero la amenaza es en la actualidad tan grave, que necesitamos empacar bolsas con cualquier recuerdo y artículos esenciales que pudieran caber en nuestro coche, para estar listos para huir si las condiciones empeoran.

Story by Elspeth Mathau. Translated by Alexis Cañari Moña
United States, Northern America
Published on September 23, 2020

Reading time: 6 minutes

This story is also available in GB de



Los truenos y los golpes de las ramas de los árboles que caían nos despertaron a mi familia y a mí, directamente hacía las enormes tormentas eléctricas que azotaban Marin, California. Los rayos en el norte de California son un evento extraño, incluso durante la temporada de lluvias. Escuchar relámpagos en un mes de agosto sin lluvias, además del sonido de un pequeño golpe en un parque cercano fue aterrador. Las tormentas iniciaron los incendios en todo el estado. [1] Por la mañana llegó el humo. Era un aire opaco y sofocante, acompañado de un calor intenso y con cortes de energía [2] que creaba un paisaje infernal y aterrador.

La terrible calidad del aire le causó a mi familia y a mí dolores de cabeza y problemas respiratorios durante semanas. El humo era tan espeso durante algunos días que no se podía ver más allá de los árboles que se encontraban al lado de nuestra casa. Las condiciones cambian rápidamente de cielo azul claro a cielo ahumado. Para mí esto es difícil e inquietante. El olor a fogata, generalmente reconfortante, ahora me hace sentir al límite, ya que encarna la muerte y la destrucción de bosques y hogares. Aunque el aire ha mejorado y la tasa de propagación se ha desacelerado en el área de la bahía de San Francisco, muchos incendios aún no se han logrado contener. Incluso durante los pocos días en que el cielo está despejado y el sol es carmesí, la salida de la luna y la lluvia de cenizas me recuerdan lo que se pierde entre los incendios y me muestran el potencial panorama de nuestro futuro.

En los últimos años, el clima y los patrones climáticos se han vuelto ajenos al norte de California que conocí, mientras crecía. Tuvimos advertencias de evacuación de incendios forestales cuando era niña, pero la amenaza es en la actualidad tan grave, que necesitamos empacar bolsas con cualquier recuerdo y artículos esenciales que pudieran caber en nuestro coche, para estar listos para huir si las condiciones empeoran. Ese fue un nivel de pánico y dolor que no había experimentado antes. Sin embargo, la capacidad de evacuar y de traer algunas cosas conmigo es un privilegio en comparación con la devastación total que enfrentan las comunidades cercanas.

No veo a mucha gente en mi área usando las mascarillas N95 u otras mascarillas adecuadas para partículas de humo. [3] (Me pregunto si cuentan con ellas). A medida que avanza la temporada de incendios y la pandemia empeora, me temo que el humo persistente podría hacernos más vulnerables al Covid-19 y a otras enfermedades respiratorias. Esto es especialmente preocupante para las personas que no cuentan con una vivienda segura y que tienen pocas oportunidades de refugiarse al interior de algún lugar. Esta podría ser una combinación mortal durante el resto de la temporada de fuego. Agosto ha visto el mayor número de muertes por Covid-19 en California hasta el momento. [4]

Muchos departamentos de bomberos del condado no cuentan con suficiente personal ni recursos. Me enfurece que el Departamento de Bomberos de California sea cómplice de la creación de sistemas inadecuados y poco éticos para el manejo de incendios, los cuales dejan vulnerables no solo a los ecosistemas, sino también a muchas vidas. El estado recluta a personas mal pagadas y privadas de su libertad para desempeñarse, en su mayoría, como bomberos estatales. Sin embargo, con la actual situación desenfrenada debido al Covid-19 en las prisiones, exacerbada por el abandono y el tratamiento inadecuado, existe ahora una escasez de bomberos.

California tiene muchas plantas pirófitas [5] y ecosistemas como la secuoya gigante, los árboles secoyas y el Chaparral. [6] Sin embargo, estos ecosistemas no están adaptados para que los mega incendios sean cada vez más comunes, debido a décadas de extinción de incendios, degradación de la tierra y cambios climáticos. Este año, he notado que más gente está discutiendo y está más abierta a las alternativas de manejo de incendios. Estrategias como los métodos de quema prescritos por los indígenas [7] y la administración comunal de la tierra centrada en el fomento de la biodiversidad ayudarán a California a hacer frente al inminente cambio climático. Tengo la esperanza de que de las cenizas de esta temporada de incendios surgirán acciones para una mejor gestión del paisaje.


[1] Los incendios iniciados por la tormenta eléctrica se localizaron en todo el Área de la Bahía de San Francisco (un poco más al sur). Este año se han producido en total 7,606 incidentes de incendios forestales y se estima que 2,277,922 hectáreas se han quemado, según Cal Fire.

[2] Los fuertes vientos debido a la tormenta causaron pequeños cortes de energía. Asimismo, desde el año pasado, la compañía estatal de energía (Pacific Gas and Electric) ha estado efectuando interrupciones eléctricas planificadas durante condiciones de alto riesgo de incendio, para así evitar incendios eléctricos, los cuales han estado sucediendo en los últimos años.

[3] Las máscaras N95 están diseñadas para capturar y filtrar el 95% de las diminutas partículas de 0,3 micras en el aire, efectivas tanto para el humo como para las gotitas con patógenos.

[4] 3.796 muertes totales en el mes de agosto

[5] Adaptadas para hacer frente al fuego y puede necesitar una quema regular para desarrollarse

[6] Ecorregión arbustiva clasificada dentro del Bioma Mediterráneo

[7] Antes de la colonización por colonos, las comunidades indígenas utilizaban la quema cultural para gestionar los ecosistemas y promover plantas beneficiosas. Los métodos de quema indígena fueron prohibidos durante muchos años, sin embargo, recientemente esta práctica se vuelto a permitir, dado que los funcionarios estatales reconocen la importancia de la quema prescrita como medio de protección frente a los incendios forestales. https://www.npr.org/2020/08/24/899422710/to-manage-wildfire-california-looks-to-what-tribes-have-known-all-along


How does this story make you feel?

Follow us on Social Media

Talk about this Story

Please enable cookies to view the comments powered by Disqus.

Subscribe to our Monthly Newsletter

Stay up to date with new stories on Correspondents of the World by subscribing to our monthly newsletter:

* indicates required

Elspeth Mathau

Elspeth Mathau

Hello, I’m an inquisitive earthling who is happiest walking in nature, drawing or painting, and dancing on ice. My studies were in environmental studies, biology, and psychology at the University of Toronto and a Master’s of Ethnobotany at the University of Kent- Canterbury.  I currently work as a biologist in Northern California and coach figure skating on my weekends.

Other Stories in Español

> Iran
Desearía que mi hogar fuese un mejor lugar para vivir

A story by Noosha

La inmigración es difícil, estar lejos de familiares y amigos, aprender un nuevo idioma y ser tratado como un ciudadano de segunda clase (especialmente si se viene del Medio Oriente). Además, si uno es viejo, es básicamente empezar la vida desde cero.

> Read More


> Ireland
El Asiento de Pasajero de la Generosidad de un Extraño

A story by Caoimhe Ní Shúilleabháin

El mochileo es un impresionante intercambio entre extraños donde no hay una recompensa o servicio recíproco. A mí se sacaron de una gasolinera perdida en la autopista a cambio de mi mera presencia de un hasta entonces aburrido o solitario viaje.

> Read More


> United States
La otra pandemia de California

A story by Elspeth Mathau

Tuvimos advertencias de evacuación de incendios forestales cuando era niña, pero la amenaza es en la actualidad tan grave, que necesitamos empacar bolsas con cualquier recuerdo y artículos esenciales que pudieran caber en nuestro coche, para estar listos para huir si las condiciones empeoran.

> Read More


Show all

Get involved

At Correspondents of the World, we want to contribute to a better understanding of one another in a world that seems to get smaller by the day - but somehow neglects to bring people closer together as well. We think that one of the most frequent reasons for misunderstanding and unnecessarily heated debates is that we don't really understand how each of us is affected differently by global issues.

Our aim is to change that with every personal story we share.

Share Your Story

Community Worldwide

Correspondents of the World is not just this website, but also a great community of people from all over the world. While face-to-face meetings are difficult at the moment, our Facebook Community Group is THE place to be to meet other people invested in Correspondents of the World. We are currently running a series of online-tea talks to get to know each other better.

Join Our Community

EXPLORE TOPIC Environment

> Iran
My Relation to Water, Snow and Drought

A story by Mani Nouri

Time is ticking, and we must do anything in our hands to save water, the very source of life.

> Read More

Or read it in de it

> Colombia
Recycling in Bogota and Moscow: An Unrecognized Necessity

A story by Juan Manuel David Rodriguez

At my home we do not see recycling only as a necessity for our society, but also as an opportunity and a way to survive. A form of surviving that in countries like Colombia, is still precarious and little understood by a particular classist society like ours, where the primary link of the productive chain, the recycler or waste collector represents for many a symbol of poverty.

> Read More

Or read it in de es tr

> Uganda
Air Pollution in Kampala, Uganda

A story by Anna Adima

If no concrete action is taken soon, the capital of the Pearl of Africa will become almost inhabitable in a few decades from now.

> Read More

Or read it in de es it tr

> Indonesia
When Your Country is a Case Study: Being an Indonesian Environmentalist at Yale

A story by Brurce Mecca

My experience and knowledge, and the experiences of all minorities, matter, even when those perspectives feel insignificant because of all the extra effort to make people understand.

> Read More

Or read it in de id

> United States
California’s Other Pandemic

A story by Elspeth Mathau

We had wildfire evacuation warnings when I was a child, but the threat is now so severe that we packed bags with whichever mementos and essential items we could fit in our car, to prepare to flee if conditions worsened.

> Read More

Or read it in de es

> United States
Connecting through Food

A story by Sidra Kennedy

Food bonds people together. Studying abroad in Tecpan, Guatemala, I encounter an emphasis on home-cooked meals and local foods that I never experienced in the United States.

> Read More

Or read it in de es it kr tr

Global Issues Through Local Eyes

We are Correspondents of the World, an online platform where people from all over the world share their personal stories in relation to global development. We try to collect stories from people of all ages and genders, people with different social and religious backgrounds and people with all kinds of political opinions in order to get a fuller picture of what is going on behind the big news.

Our Correspondents

At Correspondents of the World we invite everyone to share their own story. This means we don't have professional writers or skilled interviewers. We believe that this approach offers a whole new perspective on topics we normally only read about in the news - if at all. And in case you wondered: Everyone includes you as well. Do you have a story to share? Reach out to us and let us know!

Share Your Story

Our Community

Although we just started a few months ago, we already have a great community of people from all over the world. While face-to-face meetings are difficult at the moment, our Facebook Community Group is THE place to be to meet other people invested in Correspondents of the World. We are currently running a series of online-tea talks to get to know each other better.

Join Our Community

Vision

At Correspondents of the World, we want to contribute to a better understanding of one another in a world that seems to get smaller by the day - but somehow neglects to bring people closer together as well. We think that one of the most frequent reasons for misunderstanding and unnecessarily heated debates is that we don't really understand how each of us is affected differently by global issues.

Our aim is to change that with every personal story we share.

Topics

We believe in quality over quantity. To start off with, we collect personal stories that relate to our correspondents' experiences with five global topics:

Environment

Discussions about the environment often center on grim, impersonal figures. Among the numbers and warnings, it is easy to forget that all of these statistics actually also affect us - in very different ways. We believe that in order to understand the immensity of environmental topics and global climate change, we need the personal stories of our correspondents.

Gender

Gender is the assumption of a "normal". Unmet expectations of what is normal are a world-wide cause for violence. We hope that the stories of our correspondents will help us to better understand the effects of global developments related to gender and sexuality, and to reveal outdated concepts that have been reinforced for centuries.

Migration

Our correspondents write about migration because it is a deeply personal topic that is often dehumanized. People quickly become foreigners, refugees - a "they". But: we have always been migrating, and we always will. For millions of different reasons. By sharing personal stories about migration, we hope to re-humanize this global topic.

Liberation

We want to support the demand for justice by spotlighting the personal stories of people who seek liberation in all its different forms. Our correspondents share their individual experiences in creating equality. We hope that for some this will be an encouragement to continue their own struggle against inequality and oppression - and for some an encouragement to get involved.

Corona Virus

2020 is a year different from others before - not least because of the Corona pandemic. The worldwide spread of a highly contagious virus is something that affects all of us in very different ways. To get a better picture of how the pandemic's plethora of explicit and implicit consequences influences our everyday life, we share lockdown stories from correspondents all over the world.

Get Involved

We believe that every single personal story contributes to a better understanding of the complex world we live in - and the people we share it with. That includes yours! We would be really happy if you would like to share your story, too, and join our community.

Share Your Story

Growing Fast

Although we started just over a year ago, Correspondents of the World has a quickly growing community of correspondents - and a dedicated team of editors, translators and country managers.

52

Correspondents

63

Stories

38

Countries

127

Translations

Contact

Correspondents of the World is as much a community as an online platform. Please feel free to contact us for whatever reason!

Message Us

Message on WhatsApp

Call Us

Joost: +31 6 30273938